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智能搜索防自杀?
程绮瑾揭示网络搜寻结果对轻生念头抑扬参半

2021年1月

利用网上渠道防止自杀行为,是否行得通?互联网和社交媒体常被视为助长自杀的因素,那么,我们是否可以好好利用互联网的影响力,扭转局面?

答案并非简单的可或不可。程绮瑾教授的研究显示,在网上宣传防止自杀热线并没有坏处,但同样无助有轻生念头的人悬崖勒马。她得出的结论是,在搜索引擎中输入有关自杀的关键词之后,即使搜寻引擎将防止自杀的服务和联络方法在搜索结果中置顶显示,也无济于事。然而,这令人失望的结论却又透着一线曙光。

程教授发现,搜索引擎如果全页只列出有关防止自杀的资料,寻找自杀讯息的人就较少真正采取轻生行动,也比较会寻求协助。她分析了美国、英国、香港和台湾在十个月内有关自杀讯息的搜寻纪录后,得出了以上结论。

有自杀念头的人似乎很重视大多数意见。他们看重搜索结果的第二、第三、第四项连结,其重视程度与第一项无异。他们不仅在寻找防止自杀的热线电话,也在意整个网络世界的观点。如果他们看到的资料详细介绍自杀方法,或者载有名人或耸人听闻的自杀新闻,甚或美化自杀,那么他们就可能更倾向进一步搜索支持自杀的讯息,因而助长了自杀行为。

程教授解释说:「搜索结果首页的整体布局很重要。我相信有其他防止自杀的方案比热线电话更为奏效。」

程教授是社会工作学系的助理教授,凭着上述对Google和微软Bing等搜索引擎的防止自杀求助热线的搜索分析,获得了2019年度青年学者研究成就奖。这项研究破天荒评估将防止自杀热线讯息置顶于搜索结果的效用。程教授与在微软研究室工作的Elad Yom-Tov先生合作,因此可以获得微软的专有数据。他们将结果整理成论文,在Journal of Medical Internet Research上发表。

互联网浏览器的搜索存档纪录可以显示用户在看到防止自杀热线讯息后,继续寻找什么讯息。两位研究人员还向Google购买了Chrome浏览器的搜索档案,以重组用户的整全搜索纪录。

程教授说:「如果人们看到热线电话之后,便去寻找更多防止自杀的讯息,那就显示他们的观念或已改变,是个好预兆。」在第一次搜索中,阅览防止自杀讯息所占的比例愈大,在下一周进一步搜集更多预防资讯的可能就愈高。

程绮瑾教授研究指出,搜索自杀相关字眼时,首页搜索结果显示的预防自杀资讯比例愈高,愈容易打消轻生念头

搜索引擎公司对于如何处理自杀相关的搜索甚是进退两难。他们不想审查搜索结果,因为并非所有搜索自杀讯息的人都打算自杀,研究自杀主题的研究人员或者报道自杀消息的记者最清楚不过。

同时,也很难让这些公司编写专门针对自杀的演算法。通常演算法的设计,且不论好坏,一般都是使内容十分吸引眼球,留住浏览者的注意力。不过,程教授的研究结果斩钉截铁指出,对浏览者输送骇人听闻的自杀故事,或因应其搜寻纪录而提供自杀方法的资讯,绝对百害而无一利。搜索引擎公司应该在商业利益、资讯自由和社会利益之间求取平衡。

研究还指出,搜索引擎和网站管理员应该用创新的方法来提高防止自杀讯息的可见度。当然,付钱去宣传防止自杀网页能将其推到搜索结果页更显眼的位置。监管机构和有关当局也可以考虑限制某类讯息的发布或宣扬方式。

程教授的研究专长是大众传媒和新媒体在心理健康议题和预防自杀中扮演的角色,与这研究命题有关的定量和定性分析都是她的强项。她的工作经历丰富了现时的研究,因为曾经在《南方周末》的北京分社担任过记者,其时曾与脸书、Google和百度等公司合作,协助他们改善防止自杀的策略,并促使香港、台湾和内地的媒体在传播自杀消息时要负责任地报道。

警方或家人有时会翻查因自杀死亡人士的网上搜索纪录,但这通常是怀疑死者是否真的自杀时才会去做。可惜,这并非自杀调查中必然进行的一步。

媒体报道自杀的方式也极为关键。在香港,自杀引致的死亡,甚至自杀的方法经常被传媒大肆渲染,而很多国家和地区对自杀只会轻描淡写,甚或不会提及。已有一系列证据显示,媒体报道名人自杀的新闻会增加大众自杀的总体风险,讨论新的自杀方法也会令风险提高。

烧炭自杀曾是闻所未闻的轻生方法。1998年,一名香港女士首次使用这种方法了结生命,而香港传媒对此报道得巨细无遗,甚至列表介绍烧炭的方法,以至需要多少木炭才能致死。

程教授说:「这基本上是烧炭自杀101导读课程。在报道刊出之后的几个月,烧炭自杀的人数急剧上升,成为香港第二多人采用的自杀方法,并传到台湾、韩国和日本。这就是非常典型的传媒影响力。」

程教授冀媒体意识到自己的巨大影响力,以更谨慎的态度报道自杀新闻

自杀是复杂难解的现象。统计分析显示,股市波动、经济情况,乃至湿度高低都会影响自杀率。

许多人表示曾有轻生念头,约占香港人口的10%至20%,但因自杀而死亡的比率在香港维持在0.01%左右。自杀的人通常觉得自己是他人的负累,对朋友圈子和家庭的归属感也很弱,而第三个因素就是在自杀这题目上获得的资讯。

程教授解释:「很多人都在考虑中,但并没有采取行动。不付诸实行的其中一个原因是不知道如何自杀,或是怕痛。但是,如果媒体宣称有又快又无痛的方法,就会为他们消除顾虑。」

网上资讯无远弗届,因此不容小觑。程教授正继续与互联网公司合作,加强他们有关防止自杀的策略;她又建议世界卫生组织等机构起草有关自杀新闻报道的媒体指南,倡议以负责任的态度报道这类新闻;她还向台北市生命线和香港赛马会防止自杀研究中心等团体出谋献策,把研究结果化为实际影响。

中译/Alison Tsang
摄影/
Eric Sin