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初创企业家的成功秘诀
吴德川谈香港人工智能聊天机械人的前景

2020年8月

吴德川凭着香港人的拼搏精神,创办拍拉美

创办拍拉美的吴德川,于去年中大创业日赢得中大创业大赛冠军。拍拉美专营线上人工智能聊天机械人及自动客户服务。茁壮成长的拍拉美有限公司成立于2018年1月,其发展反映了中大校友如何推广深度科技,使普通公司及一般人都能应用人工智能聊天机械人。

德川在学时属于新亚书院,主修计算机科学与工程,2003年毕业。那一年,严重急性呼吸系统综合症候群(俗称「沙士」)来袭,要找一份工作谈何容易,故此他决定创业,专门网上售卖手提电话和数码产品。

沙士并不是唯一促成他走上创业路的原因。德川认为中大是鼓励他追寻新意念和自由思想的地方。2002年夏季,他参加了由中大举办的中国就业计划,到北京交流,在Sun Microsystems当实习生。

德川说:「到北京当实习生真是大开眼界:我不但经历了文化冲击,还明白生活有许多选择,要过充实的生活,不一定只靠赚钱。」

许多企业家并非出身于富贵家庭,德川也不例外。他售卖第一部手提电话,赚取了四百港元,使他相信不一定需要上班才能维生。

可是好景不常,他售卖第四部电话时却遇上骗子,把他之前赚到的利润全都骗去了。幸好德川没有气馁,继续开拓他的网上买卖生意,到现在仍然运作。

他说:「成功的关键是百折不挠,面临失败也不退缩。」

德川也认为谦虚助他细心聆听,是成功的另一要素。

「我们常认为自己的决定永远是对的,但我们对市场的假设可能是错的。如果你虚心聆听,你便会对市场需要有更准确的了解。」

香港初创企业家灵活,能很快适应市场需要。譬如,7月中新冠肺炎感染爆发,不少外卖流动应用程式即应运而生。今天出现了许多杂货购物网站,专为忧虑感染新冠肺炎病毒的市民而设。

德川深信香港初创企业擅长发挥有限资源的最大价值,从而大展拳脚。

成功的初创企业家都必须足智多谋

「我认识一位初创企业家,他参与了许多创业培育计划,以认识更多企业家,推广他的产品。故此,不论他在培育企业比赛是赢是输,也可以扩展他的人际网络。」

当然,企业家的性格优点,并不是决定初创企业成功与否的唯一条件。德川说资金、市场推广资源是否充足、社会接受新意念和商品等因素,对初创企业家的生存皆十分重要。商业社会保守的倾向也会窒碍新意念的萌生,使初创企业难以茁长。

「许多香港初创企业资金短绌,故此投资于广泛应用的技术,冀望尽快赚得收入。深度技术初创企业需要大量资金和长期的投资,所以并不常见。正因如此,衍生新产品的基础技术操控于外国大型科技企业或大学。」

拍拉美不走寻常路,投资于人工智能和聊天机械人技术的结合,而此等正是深度技术的好例子。

聊天机械人是模拟人类交谈的电脑程式,应用于客户服务。聊天机械人在三年前引入香港。不少网上社交平台开放了应用程式介面,供流动程式开发者把新功能融合于其应用程式,故此聊天机械人广受欢迎。社交平台藉着开放应用程式介面,也能增加平台的使用率。

德川于香港工业总会举办的STARS计划介绍其发明

拍拉美的Asanga聊天机械人与其他机械人有以下的分别。第一,其图像介面容许用家在十数分钟内建立自己的聊天机械人。第二,Asanga聊天机械人使用自然语言处理,使机械人不用依赖关键词理解人类语言,而是藉与用家沟通不断学习语言。第三,Asanga聊天机械人支援文本沟通和语音辨识,而大部分聊天机械人只支援文本沟通。最重要的一项,是Asanga聊天机械人专注于粤语的自然语言处理,增加粤语在网上沟通、电子商贸、深度技术上的应用。

据德川所说,现在只有约百分之十的香港公司使用聊天机械人;聊天机械人的应用前景甚为可观。

德川对聊天机械人在香港的应用期望殷切,锐意成立以粤语为基础的平台,并开放其编码及语言模型。用国语和英语沟通的聊天机械人已发展得非常成熟,但粤语聊天机械人仍然是起步阶段。

「大部分香港公司不会开放其研究成果,也没有很多人从事深度技术。我希望发展人工智能的初创企业能合作并分享其资源,使我们能建立独特而开放的粤语人工智能生态系统。」

文/elizachan@cuhkcontents
图/Keith Hiro