通往生命之道

陈小章教授(前排左二)与她的研究团队

陈小章教授对离子通道和上皮细胞的研究兴趣,始于在芝加哥大学从事博士后研究期间。当时囊性纤维化跨膜电导调节器(CFTR)基因复制成功,科学界欣喜莫名,但关注点主要是CFTR与囊性纤维化引发的肺部疾病的关系,而陈教授则对CFTR变异能引起不育等多种机能失调的现象感到兴趣。由于CFTR能调节多种其他离子通道,与这些通道互相影响,陈教授的研究遂超越CFTR,扩展至上皮离子通道的范畴,从而了解人体内多种疾病的病理。

1993年,陈教授加入中大生理学系,继续从事上皮细胞内离子通道和信号转导的研究。当时黄宜定教授研究男性生殖道的上皮细胞,为她带来灵感,开始研究女性的生殖道,了解上皮离子通道如何影响男女生殖道的生殖功能。

解开生殖之谜

多年来有关生殖机能的多项重要发现,陈教授均有显著贡献。她的研究团队就CFTR变异的妇女生育能力下降的现象提出了新解释,并阐明CFTR如何影响精子的功能和男性的生殖力。最近,她们发现由上皮钠通道调节的信号发送机制,解开了长久以来的谜团─胚胎着床的过程如何开始。这些发现提供新线索,有助了解生殖过程的奥秘。

由基础研究迈向未来的临床应用

1999年,陈教授与中国科学院上海生物化学与细胞生物学研究所张永莲院士合作,研究附睾内精子成熟的过程。她们发现男性生殖道内有一种新的抗菌肽,有对抗细菌和促进精子能动性两重功能。这项先驱发现,陆续引发他人后来有关男性生殖道内的防御素的许多发现,为研究男性不育的诊断与治疗以及避孕法提供新基础。陈教授最近与深圳第二人民医院合作研究防御素,为人工辅助生殖开拓新的应用方式。

上皮细胞生物学研究平台

上皮离子通道(特别是CFTR)的多种作用,和上皮细胞在身体机能方面的重要性,促使陈教授设立上皮细胞生物学研究中心。该中心由中大和军事医学科学院共同创建,并获得国家自然科学基金委员会协助和支持。

中心以跨学科的研究方法,以上皮细胞为切入点,吸引了世界各地的权威专家合作从事前沿研究。多项合作取得了突破性成果,相关论文发表于ScienceThe LancetNature MedicineNature Cell BiologyPNAS等学术期刊。

有关上皮细胞生物学的研究,也培养了中大新一代的科学家,如中心的蒋晓华教授、余小彬教授及阮晔纯教授,他们已经准备就绪,开始这门学科新领域的探索工作。