对抗「广东瘤」的路线图

罗国炜教授(中)与他的研究团队
鼻咽癌肿瘤模型

中大是从基因学和基因组的角度研究鼻咽癌的先驱。这地位由已故的黄潘慧仙教授(1935–2004)奠定。黄教授的研究团队采用多种全基因组研究方法,例如等位基因分型、比较基因组杂交技术,以及微阵列分析,率先发表以下研究结果:

  • 第三对染色体的短肢消失,显示鼻咽癌病人经历重要的基因变化
  • p16RASSF1A基因的改变,导致发生鼻咽癌
  • 鼻咽癌基因图谱

黄教授的学生、病理解剖及细胞学系的罗国炜教授继承了这方面的工作,对鼻咽癌的研究有重大贡献。他们2004年在Cancer Cells期刊上发表的肿瘤模型,在医学界获得广泛承认。

为什么研究鼻咽癌?

鼻咽癌在亚洲十分普遍,八成病例在南中国和东南亚的中国人之中发现,发病率远高于西方国家。科学家认为饮食习惯、EBV病毒感染和遗传因素都可诱发鼻咽癌。二十年下来,罗教授的研究团队发现,EBV病毒感染后的基因及表观基因异常现象,是促使肿瘤形成的必具因素。

放射性治疗可以有效医治早期的鼻咽癌。可惜早期鼻咽癌的征状并不明确,到后期治疗起来已很困难,疗效也较逊色。罗教授的团队的工作,是辨识鼻咽癌的致癌基因,以便有效治疗鼻咽癌,以及开发分子标靶药物。

有关鼻咽癌的近期发现

罗教授与合作研究人员对鼻咽癌发展过程中的基因异常现象展开有系统的筛查,研究一系列肿瘤组织样本、细胞系和异种移植物,采用阵列比较基因组杂交技术,分析鼻咽癌肿瘤的基因资料,显示多个可能的标靶致癌基因,可以作为进一步研究的基础。具体而言,他们研究了11q13染色体的CCND1基因(内有Cyclin D1因子)和12p13染色体的LTBR基因(内有乙型淋巴毒素受体因子)的功能,发觉这些因子在原发性鼻咽癌肿瘤样本中扩增和过度表现的情况十分普遍,显示两种因子对鼻咽癌肿瘤的发展起着关键作用。

另一项与国际研究人员合作的国际项目,以全转录体定序分析法,发现了8.3%的鼻咽癌病例当中,有新的UBR5–ZNF423转化融合基因。这基因的表现,可导致某些鼻咽癌病例的转变。这些发现首次证明基因重新排序在鼻咽癌中起着重要作用。

下一个里程碑

这些重要的发现,为鼻咽癌标靶治疗的研发工作奠下基础:抑制鼻咽癌的致癌基因,如UBR5–ZNF423等,有助治疗鼻咽癌。研究团队打算利用大型的平行基因排序方法,把引致鼻咽癌的所有基因变化记录下来。这些发现,将为个人化的癌症治疗提供重要的新生物标记和治疗指标。