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病躯何碍傲穹苍

天机勿泄,中外皆然。希腊神话中,因洞悉天机而遭天谴的例子不少。盲眼先知Tiresias能读通天象卜卦,自己却目不见光。女先知Cassandra也有预知未来的本领,不过同世没有一个人会相信她的预言。

少有科学家比3月14日逝世的霍金揭示更多的宇宙奥秘。无视身罹顽疾,战胜逆境,这位牛津物理学家把宇宙的故事娓娓说给世人听。

霍金以哲学家的睿智参透物理世界背后的现实,以诗人的想像向世人宣示其奥秘。FintanO’Toole曾这样形容爱尔兰诗人Seamus Heaney(1939—2013)的诗:「他不只见到鳗、鱼或蛙,而是感受到鳗、鱼和蛙的黏滑。」宇宙任是无情,人的命运纵是无助,霍金也只会直说。他曾说过,人类只不过是在一个体积不大不小、环绕一个毫不起眼的星体转动的恒星上的化学浮渣而已。

霍金的其中一项重要发现,是热力学第二定律(熵或混乱只会有增无减)也出现在黑洞。当高熵的星体被黑洞吸进去后,黑洞的熵也会随之增加,由此推断出黑洞也有一定温度,因而会释放出辐射。这种「霍金辐射」迄今尚未被观测到,霍金因此也与诺贝尔奖无缘。

不过在他有生之年,霍金已是当世最著名的科学家。少有科学家比霍金向更多的人解释宇宙。上世纪八十年代初,当他的科普畅销书《时间简史》要出美国版时,霍金选择了走大众路线的Bantam Books,因为他希望见到自己对宇宙大爆炸、黑洞等的阐释,可以在机场的书店找到。这本书出版后,在无数地方的书架或畅销书榜上都停留了颇长时间,吸引了数以百万计读者。

透过声音合成器,霍金把他对宇宙万物的理论一一向感兴趣的人述说,不管那人是不是宇宙学家。学经济的Tim Harford在《金融时报》的专栏写道,霍金的伟大在于他带领一般人走上科学探索之路。任何人只要对本源及命运感兴趣,也会与霍金同路。

T.C.

本文出自《中大通讯》第515期(2018年4月)

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