全球对抗新冠肺炎疫情将近半年,科学家至今仍在寻找真正有效及安全的药物,并加紧研发疫苗。面对这场世纪疫症,我们需要一个有良好平衡、具适应力,并且健康的肠道微生态,帮忙对抗这个仍在全球各地夺取无数性命的「无声敌人」。香港中文大学(中大)医学院团队最近在全球首次发现,新冠肺炎患者的肠道微生态出现严重失衡,「坏」的致病菌数量增加,「好」的益生菌却明显减少,增加他们的感染风险;肠道微生态失衡的程度亦影响患者的病情,坏菌越多的病人病情愈严重。  

(右起)中大医学院院长兼肠道微生物群研究中心主任陈家亮教授、中大医学院微生物学系系主任陈基湘教授,以及中大医学院肠道微生物群研究中心副主任黄秀娟教授。

基于这项研究结果,中大医学院肠道微生物群研究中心副主任黄秀娟教授领导的研究团队,研发出一种益生菌补充剂配方,可以加入日常膳食中,促进肠道健康。这款基于科学及以崭新技术研发的独特益生菌配方,会于不久将来推出。它可以更好地将带活性的益菌送至肠道,补充人体所缺乏的益生菌。

新型冠状病毒通常会先攻击上呼吸道、肺部等呼吸系统,一般人或许以为它与肠道健康没有直接关系,但事实并非如此。中大医学院微生物学系系主任陈基湘教授解释:「肠道内有数以百兆计细菌,组成一个十分复杂的肠道微生态系统,而肠道更犹如人体的另一免疫器官。这些细菌有好有坏,部分好的细菌即益生菌,会调节消化系统兼免疫功能,并在肠道形成一道屏障,防止感染。很多研究已证实健康而平衡的肠道微生态有助身体预防流感或大肠杆菌,因此我们由这个方向入手,探讨肠道细菌平衡及新冠病毒的关系。」

陈基湘教授表示,中大医学院是次发表的研究为全球首次发现新冠肺炎病人患有严重的肠道微生态失衡。

在今年2月及3月,团队采集了15名新冠肺炎患者于住院至出院期间的粪便样本,当中包括病情轻微以及一度危殆的患者,并与健康人士的粪便样本作比对。结果发现,所有患者的肠道微生态均严重失衡,致病菌比例愈高,患者的新冠肺炎病情愈严重。即使病人康复出院,这种肠道微生态失衡的情况仍会持续一段时间。团队将跟进监察康复者的情况。

团队之后扩大研究范围,分析另外逾150名新冠肺炎患者及1,500名健康人士的肠道微生态,以大数据作比对,找出患者肠道特别缺乏的益生菌,并按照计算得出的细菌比例,藉着崭新技术研发能提高活性益生菌稳定性及数量的补充剂配方,针对患者肠道微生态失衡的问题。

黄秀娟教授(左)表示,中大医学院研发的益生菌配方是建基于中国人的肠道微生态,针对与免疫力息息相关的益菌,有望增强免疫力。

黄秀娟教授说:「饮食及生活习惯会改变肠道微生态,西方国家采用的配方对当地人有用,对亚洲人未必同样有效,而我们的益生菌配方是建基于中国人的肠道微生态数据而配制,相信在我们的社会能发挥作用。」

团队亦利用崭新技术,针对坊间益生菌产品的限制作改良,例如改善益生菌在胃酸、高温和潮湿等环境下的存活率,并延长其寿命,令更多益生菌可以到达肠道。

中大医学院已就益生菌补充剂配方于中国及美国申请专利,并正与创科及食品公司合作,制作可添加到日常膳食的益生菌补充剂,期望产品能够在数个月内面世。

陈家亮教授(左)指出,肠道健康主宰人体的免疫能力,透过找出肠道细菌的理想组合,并维持肠道微生态的平衡,可以提升免疫力对抗病毒和细菌,是对抗新冠肺炎的一个崭新方向。

中大医学院院长、肠道微生物群研究中心主任陈家亮教授表示:「虽然益生菌不能取代药物,只能当作一种提升免疫力的补充剂,但我们仍希望通过中大的科研技术,提供另一缓解疫情的方案。我们必须找出能增强免疫能力的肠道细菌理想组合,维持肠道微生态的平衡。长远而言,这有助提高我们对抗细菌及病毒的能力。」 研究团队正计划进行更大规模的临床研究,期望搜集更多科学实证,证明这些产品在预防或治疗包括新冠肺炎在内的传染病中的作用。