糖尿病是香港十大杀手之一,患者除了承受治疗带来的痛苦和负担外,他们面对新冠肺炎这个「无声敌人」更要额外小心。香港中文大学(中大)医学院生物医学学院的研究团队运用先进的统计学方法,发现糖尿病有机会是感染新冠肺炎的高危因素,患者较易感染新冠病毒或感染后病情变得较为严重。研究向糖尿病患者响起新警号,同时为治疗新冠肺炎的药物研究提供新方向。

以本港新冠肺炎死亡个案为例,不少死者生前患有糖尿病。由于糖尿病是常见的长期病患,找出相关高危因素及背后机制,有助对易受感染群组作出适当保护,找出有效的治疗方案。有见及此,中大医学院生物医学学院苏汉昌医生联同本科生刘理程同学和副研究员饶世涛博士,采用一种名为「孟德尔随机化」(Mendelian Randomisation)的先进统计方法,寻找可能与新冠肺炎相关的高危因素。

现时,医学界已有证据证明ACE2是新冠肺炎病毒入侵人体的关键受体,当ACE2受体(又称「血管紧张素转换酶」)的表达程度愈高,感染机会愈高。苏医生的团队利用「全基因组关联研究」(Genome-wide association studies, GWAS)提供的「大数据」,探索能够改变ACE2受体在肺部表达程度的相关疾病和血液蛋白。

团队筛查了500多种疾病或特征,结果发现糖尿病相关特征会增加ACE2受体的表达程度。而在1型和2型糖尿病及相关特征(包括早期使用胰岛素)的多个GWAS数据集和多种分析方法中,亦显示糖尿病与ACE2受体表达程度之间存在显著兼正向的相关性。团队从中得出结论,通过改变ACE2受体的表达程度,会增加糖尿病患者感染新冠肺炎的机会,又或令患者感染后病情变得严重。

研究亦为治疗新冠肺炎带来新方向,团队发现与ACE2受体表达程度改变有关的血液蛋白,有可能作为潜在的生物标记,帮助研发治疗新冠肺炎的药物或重新定位。苏汉昌医生表示:「基因组大数据拥有巨大潜力,能用于找出感染新冠肺炎的高危因素和有效治疗方案。这项研究的重要创新之处,在于我们采用了比观察性研究更有效阐明因果关系的『孟德尔随机化』统计方法。」

研究团队强调,目前的研究结果仍属初步,但期望是次探索性的研究,能为未来的研究策略作出指引,以进行更多验证性研究。研究论文早前于国际科学期刊《Diabetes Care》发表,全文可按参阅。