眼睛不但是灵魂之窗,同时埋藏着身体健康状况的讯号。香港中文大学(中大)医学院赛马会公共卫生及基层医疗学院临床研究及生物统计中心主任徐仲鍈教授及团队研发出简便、无创及无痛的「全自动视网膜图像分析」(ARIA)技术,检测使用者的患病风险。「我们的眼底蕴藏着大量身体资讯,只要配合适当的技术,就能成功解读灵魂之窗下的健康秘密。」徐教授说。

生物统计学出身的徐教授于2008年开始研究ARIA,一转眼就投身这项研究愈十年。现时ARIA技术可应用于评估使用者的中风风险和脑白质病变风险作为认知障碍症风险因素。最近,徐教授更联同中心的资深护士及副主任黎明宝,将ARIA技术进一步延伸到自闭症的风险评估,希望尽早发现有自闭倾向的儿童,减少自闭症对他们成长过程的影响。

快速评估自闭症风险 灵敏度高达九成

「全自动视网膜图像分析」(ARIA)技术透过拍摄俗称「眼底相」的视网膜图像,从而检视心脑血管健康。

中风、认知障碍症、自闭症等与眼睛看似风马牛不相及,但事实是息息相关。徐教授解释:「我们眼底的视网膜血管和脑血管是相连,透过拍摄俗称『眼底相』的视网膜图像,能收集大量与脑部健康及血管相关的资讯。将视网膜图像上传到我们研发的ARIA电脑程式进行自动分析,便可以在数分钟内初步评估他们罹患相关疾病的风险。」

徐教授坦言将ARIA技术用于评估自闭症的念头始于好奇心。过往已有研究指出视网膜神经纤维层的厚薄与高功能自闭症和阿斯伯格综合症有关。不过,研究开展初期面对不少挑战,其中之一是招募自闭症儿童。徐教授忆述:「学校或家长未听过新技术,或会有顾虑未必敢去试。我们唯有想办法找社区视光师合作为学校提供验眼服务,透过合作令他们对团队有信心。最终获匡智会支持及协助,成功招募46名自闭症儿童参与研究。」

前期研究得出的数据亦令人鼓舞,透过识别儿童的视网膜特征,发现自闭症患者的视盘及视杯直径明显比普通儿童大,而ARIA技术辨识自闭症患者的灵敏度更高达九成。徐教授相信,技术日后或可为自闭症的分类提供关键信息,长远有助制定自闭症的客观衡量指标。

现时,自闭症的诊断主要依靠问卷及跨专业团队进行评估,评估时间长且缺乏客观筛查方法,令患者于幼儿时期容易被延迟诊断或误诊。徐教授表示,ARIA是一套无创、全自动的电脑程式,不但可缩短评估时间,幼儿也可安全使用。「我们下一步希望搜集针对二至六岁儿童的数据作研究参考,期望日后将自闭症风险的评估年龄推前,令幼儿也可受惠。」

冀与医疗系统「接缝」 推广未病先防

回归研发初心,徐教授强调ARIA技术的目标不单单是找出潜在患者,而是提供简单快捷的方法,让使用者了解自身的患病风险,及早改变生活习惯、对症下药,推广未病先防的讯息,长远减轻本港医疗系统的负担,有利整个社会的健康管理。未来,团队希望将技术与医疗系统「接缝」,例如与医疗机构合作,提供一条龙检查及介入服务等,大大降低医疗成本和诊断时间。

另外,团队正着手将ARIA技术应用到更多范畴,如冠心病、糖尿病和肾病等长期病患,建立大型的数据系统,亦会探讨应用在情绪病和新型冠状病毒的可能性。谈及ARIA的长远发展,徐教授预视「眼底相」检测有望成为大趋势,皆因ARIA技术只需现成眼底相机拍摄,且能在数分钟内完成风险评估。以一张相片取代传统身体检查或非天方夜谭。

创业推动研究成果转化落地

徐教授于去年四月起出任中大研究及知识转移服务处处长。

于中大执教愈二十年,徐教授去年四月更「踩过界」出任中大研究及知识转移服务处处长,帮助中大师生将研究成果应用于社会。他本身亦是创业家,2015年与团队成立「康讯生物分析有限公司」,向对外推广ARIA技术,对于推动研究转化的重要性感受至深。「我们留意到社会缺乏预防疾病的文化,大众甚少会主动花费在身体检查服务上。因此,我们决定担当经营者的角色,将研究成果转化落地,希望ARIA技术能在社区普及。」