全球有近2%的孕妇曾经历惯性流产,研究更指出有40至50%个案成因未明。坊间一直鼓励准妈妈进行产前检查如唐氏综合症筛查,确保妈妈及胎儿健康过渡怀孕期。不过,如父母带有细微的遗传变异或隐性基因,一般产前检查未必能检测到,以致未及发现胎儿患上先天性缺陷及流产的风险。不少妈妈经历多次流产后仍未知缘由,延迟接受针对性的治疗。香港中文大学(中大)研究人员最新研发的全基因组测序技术ChromoSeq便为这些苦无对策的夫妇带来新希望。

「对于生育小孩,我和丈夫本来已不再心存希望。丈夫不想我再受苦,甚至主动表示不一定要有小朋友。但我始终不明白,为何多次怀孕,情况都是一样?」王太数年间经历三度流产,面对的伤痛难以形容。2016年王太首次怀孕,胎儿在第21周已发现心脏发育不健全及器官位置错调,被迫终止怀孕;次年再度怀孕,胎儿因没有心跳而流产。2019年第三次怀孕,胎儿与首次情况一样,王太再次面对流产。主诊医生见状便转介王太到中大医学院妇产科学系系主任梁德杨教授领导的团队接受进一步检测。

中大医学院妇产科学系团队: (左起)蔡光伟教授、梁德杨教授及庄淑贞医生。

梁教授联同遗传基因组学专家庄淑贞医生蔡光伟教授以全基因组测序技术为有惯性流产的夫妇进行产前基因诊断。王太亦接受了全基因组测序技术,从此改写了王氏夫妇的命运。

曾经历两次或以上经临床确认的流产便属于惯性流产,全球约2%夫妇受影响,王太是其中之一。当中40至50%病例透过检测,可从内分泌、免疫系统和解剖学方面找到原因。传统的染色体核型分析可识别出染色体和遗传异常,但未必能揪出较细微的异常情况。梁教授说:「很多惯性流产个案的病因仍然未明,医生难以提供合适的辅导及治疗,受影响的夫妇亦因而承受更多的心理压力及财政负担。」

梁教授、其生物信息学团队和董梓瑞博士开发的ChromoSeq技术能应用于产前基因诊断,为惯性流产夫妇辨识基因缺陷。「与传统的染色体核型分析相比,新技术可更精准地检测出可能导致惯性流产的微细基因异常情况。」梁教授补充。

胚胎植入前遗传学检测(PGT)能将基因检测正常的胚胎植入子宫,提高怀孕成功率。

中大研究团队于2019年推出以全基因测序技术作为产前基因诊断的胎儿测序平台FetalSeq ,去年新研发的ChromoSeq 是进阶版,能更全面及有效地分析全基因组的染色体结构异常,检测分辨率较传统的核型分析高一百倍。当一对夫妇在ChromoSeq 中检测到染色体异常,医生可以建议进行胚胎植入前基因检测(PGT),在胚胎植入子宫前鉴定出染色体异常或单基因异常的胚胎,减低胚胎带有基因异常而引致的流产。对于带有染色体重新排列问题的夫妇,如接受PGT测试,其流产率比自然怀孕明显降低。这项技术将大大改善处理惯性流产患者个案的临床管理。

在廖氏基金组生殖研究计划帮助下,团队为王太进行了PGT检测。同样来自妇产科学系的产前基因诊断专家蔡光伟教授表示:「王氏夫妇身上的隐性基因带有四分之一的机会令他们的胎儿出现跟之前相同的先天性缺陷,亦是目前全球首次及唯一在产前诊断已知的病例。」为了确保胎儿不会因隐性基因变异而出现先天性缺陷,夫妇二人紧接在去年进行体外人工受孕及PGT,并成功在上月顺利诞下女儿。这次机会得来不易,王太心怀安慰:「我们非常感激中大的医生团队,让女儿有机会来到世上。」

王太刚于二零二一年二月顺利诞下女儿。

为了协助其他受惯性流产及基因问题困扰的夫妇,中大在威尔斯亲王医院设立基因诊断中心,提供一站式产前检测及评估服务,包括基因诊断、风险评估及基因组测试等。

此外,中大与大湾区多间大学医院及医学院合作,将这项突破性的全基因组测序技术推展至境外。研究团队与山东大学合作,为1,090对惯性流产夫妇进行ChromoSeq与传统核型分析的比较,以评估两者的准确性、功效及检测量的分别。另外,中大为合作机构的医生提供产前检查及诊断的培训,双向地中大可以深入研究内地医院提供的庞大研究样本,改良现有产前诊断技术。近年,中大深圳研究院亦设立生物库与合作研究中心接收内地检测个案,以推动胎儿遗传学的研究。

中大近年积极推动知识转移,蔡教授亦鼓励其博士学生在深圳成立初创公司,将科研成果转化落地。蔡教授说:「大学一直着重培育企业家精神,这项技术利用数据分析平台,将复杂的基因数据整理成一般人都简单易明的报告,相信可令更多有需要的人受惠。」