新冠肺炎疫情蔓延全球,至今录得超过1.6亿确诊个案,世界各地感染率持续高企,当务之急是研发出快速有效的治疗药物。由香港中文大学(中大)和香港大学(港大)医学院带领的国际研究团队,最近成功从退役的丙型肝炎药物「司美匹韦(Simeprevir)」身上找到新用处,就是有效抑制新冠病毒繁殖,且效用理想。

现时,新冠患者大多采用三药合一的「鸡尾酒疗法」进行治疗,但病情严重或出现呼吸衰歇则需要注射「瑞德西韦(Remdesivir)」。虽然瑞德西韦有效,但缺点是只能针对一种主要病毒蛋白,有机会产生抗药性病毒变异,而且不能减低死亡率。

(右起)中大医学院许树昌教授、吴潍龙教授,以及港大公共卫生学院陈志伟博士、许佩茵博士。

为寻找更理想的抗病毒药物,解决迫在眉睫的医疗难题,中大医学院药剂学院助理教授吴潍龙教授与港大医学院公共卫生学院副教授陈志伟博士早于去年初合作,并邀请本地和海外实验室 30 多名科研人员参与研究。

团队利用细胞模型测试了多种获得美国食品药物管理局(FDA)批准使用的抗病毒药物,结果发现近年已退役的丙型肝炎口服药物「司美匹韦」能同时抑制两个重要蛋白(负责病毒多肽切割的主蛋白酶Mpro和负责病毒复制的RNA聚合酶),抑制新冠病毒繁殖。这是现时唯一同时针对多于一个新冠病毒蛋白的抗病毒药物,即使其中一个蛋白出现变异,仍可透过抑制另一个蛋白发挥作用。若然将瑞德西韦和司美匹韦一并使用,更会产生协同效应,提升抗病毒成效和减低副作用,更可以对付变种病毒株 N501Y 和 E484K。

根据港大生物安全三级实验室进行的病毒感染实验,只需使用剂量3.3微莫耳(μM)的司美匹韦和瑞德西韦,已可抑制约九成病毒复制,比单独使用瑞德西韦的效力高逾100倍。从研究可见,司美匹韦在治疗新冠肺炎方面有更佳潜力,而了解它在单独或联合使用时抑制病毒蛋白的分子机制,亦为对抗新冠病毒的研究开启更多方向。

吴潍龙教授表示,新药物的开发省却了昂贵的研究和开发程序,相信可以降低药物的生产成本。

吴潍龙教授解释:「虽然司美匹韦近年被其他丙肝药物取代,但它已通过FDA审批,若重新发掘它的其他潜在用途,可以缩短临床研究时间,同时省却了昂贵的研究和开发程序,相信可以降低药物生产成本,所以这是一个非常有前景及令人鼓舞的发现。」他续说:「新药物的动物模型实验已开展,期望半年至一年有初步结果,如之后顺利通过临床实验就可以正式使用。现时,团队亦积极跟药厂商讨日后量化生产的可能性。」

许树昌教授表示,倘若司美匹韦经临床实验证实有效抑制新冠病毒,混合瑞德西韦使用或可缩短疗程。

中大何鸿燊呼吸系统科讲座教授许树昌教授表示:「当新冠肺炎患者出现呼吸衰歇时,瑞德西韦是目前唯一有效方法,但这种药较贵和难买,亦不能减低死亡率。倘若司美匹韦经临床实验证实有效,或有望减低死亡率。」他强调,开发新治疗方法对解决当下及未来可能出现的大流行十分重要,「新冠疫苗陆续面世,为抗疫带来曙光。不过,全球感染人数持续高企,冠状病毒在过去二十年已反覆引起数次大流行,这种病毒可能会持续威胁人类健康,甚至带来下一场流行病,所以我们必须继续研发能够广泛对抗冠状病毒的药物。」

自新冠肺炎爆发以来,中大医学院研究团队一直站在前线,研究对抗新冠病毒的药物,为减低疫情影响出谋献策。除上述研究外,吴潍龙教授领导的另一国际团队早于去年便分析冠状病毒RNA分子的校对机制,并评估单独使用或结合使用核苷类似物和核酸药物对相关机制之效用,以助研发新药。另一项今年5月发表的研究则审视以核酸为基础的各种抗新冠病毒药物,如何与其他抗病毒药物结合,以找出治疗效果更理想的药物。