不少家长都望子成龙,希望子女读书成绩优秀,尤其是主科语文及数学。但有些小朋友总是赶不上同龄小朋友的学习进度,其实并非他们懒惰,而是可能遇上学习障碍。全球有约15%至20% 人口有读写障碍或其他学习困难,如计算及阅读理解障碍。香港中文大学(中大)卓敏心理学讲座教授Catherine McBride教授是研究儿童识字发展及学习困难的专家,按她过往研究的观察,小朋友在学习外语或数学有困难十分普遍,部分更是中文、英文和数学三方面都有学习障碍。她表示,中英数的学习受多种复杂因素如环境、大脑和基因影响,要避免小朋友学习脱轨的最佳方法,便是了解这些因素如何影响个人学习。

现时,若要全面评估个人学习能力,家长只能透过临床或教育心理学家、政府医院等让子女接受面对面的纸本评估,需要耗费不少人力物力。这种传统方法不但成本高,部分个案或需等待至少6个月或以上才能获取完整报告。新冠肺炎疫情持续下,更令实体评估难以进行。有见及此,McBride教授及其研究团队因应香港的教育环境及情况,将研发一款低成本且有效的网上评估工具,以应对新常态下带来的挑战。

McBride教授说:「我对于小朋友的阅读能力发展深感兴趣,亦很好奇这是否应用于所有语言学习。」联同她在内的十人团队近日获得大学资助教育委员会「主题研究计划」及「研资局高级研究学者计划」合共约4,500万的资助,以支持她开展研究,包括预测香港小学生的早期识字问题及学习困难,以了解影响个人学习的因素。

McBride 教授专注研究儿童的阅读能力发展和缺损,亦曾撰写多本相关书籍。

新研究的目标是建立一个多模式的纵向模型,利用基因、大脑反应、个人行为及背景等信息,预测儿童在中文、英文和数学的早期学习能力,让家长及早知道子女在读写及理解能力的不足之处。团队将设计及建立一个网上评估工具,以分数的量化形式,评估以中文为母语的香港儿童在这三个学科的表现,最终建立一套有效的方程式,制定提升儿童核心科目学习能力的方法。McBride教授说:「我们除研究儿童读写障碍问题外,亦有研究他们学习外语面对的困难,例如香港儿童面对的英文读写困难,亦会分析这些困难如何在遗传、大脑功能和社会环境等因素的相互影响下得以解决。」

建立全球数据库 完善网上评估系统

团队将根据现有数据库开发一个新模型,数据包括团队七年来于全港近300间学校收集的1,200名学童(包括双胞胎)资料。参与学童需接受面对面评估,以判断他们的言语认知、语言和学业能力,并收集口水样本、大脑神经反应、 家庭语言背景等数据。

为了建立全球其中一个最全面、最详细的早期学习数据库,团队将继续拓展数据库,而McBride教授的团队对此亦感到十分振奋,并说:「这个研究是以我们七年来建立的数据库作为基础开展,相信这是我们获颁这笔可观资助的原因之一。新一轮数据收集工作已开展,我们将收集更多资料以丰富数据库。」

McBride教授强调:「这个数据库在不同层面上皆有独特性。」它占整个研究的一大部分,有助用于设定三个核心科目中考核不同能力的题目。日后,小朋友只需于线上回答汉字或英文字阅读、轻重音、阅读理解及简单数学运算等相关问题,系统便会根据答覆自动评分,并即时显示测试结果,以识别有学习困难倾向的小朋友。根据测试结果,家长或相关人士便能适时替儿童进行度身订造的学习计划。「这个网上测试是全自动化运作,无需任何临床心理学家在场监督,不过建议如有一位成年人陪同进行测试会更好。」

团队开发有关英文构词及阅读测试的初步示例。

经整合的数据库计划会开放与公众共享,McBride教授说:「我们的目标是在研究开展的第五年开放数据库,与世界各地的研究者分享我们的资源,延续探索。」这个数据库带来的成果,相信将会改变研究人员过往研究儿童早期学习的方式;而将测试评估方式电子化,能有效地评估和监测儿童的学习进度,制定合适的学习策略,令一班致力提升小朋友学习效用的教师、临床和教育心理学家及家长受惠。对于一些已在早期辨识为高学习困难风险的小朋友,教授建议家长以游戏方式,提升子女的学习动机和兴趣,以改善他们的读写能力;至于已确认在读写和算术方面有学习困难的小朋友,应作出针对性的改善。长远而言,研究团队希望将整套模型推展至全球各地进行测试,让更多人受惠于这个低成本和高效率的线上评测。

研究团队推出的网上英文测试初版:https://wordsword.psy.cuhk.edu.hk/