资讯处   4.11.2011

386

鲷鱼
 
《中大通讯》第386期 > 洞明集 > 浓淡两相宜:奇妙的海洋科学研究

浓淡两相宜:奇妙的海洋科学研究

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在爱尔兰的民俗传说中,鲑鱼是智慧之鱼,所以小英雄费安奉师命烹调辛苦捕捉得来的一尾鲑鱼时,不慎被鱼汁烫到手指,连忙张嘴吮吸,当下即洞明世事,满腹知识。鲑鱼即港人俗称的三文鱼,品种繁多,有几种生于淡水,长于大海,到繁殖期即长征洄游,返回出生的河溪产卵,极富传奇色彩。这些鲑鱼在咸淡水域来去自如,造物之奇,令人叹为观止。

中大生命科学学院胡应劭教授说,有关鲑鱼的科学研究已相当详尽,但为什么会洄游产卵,却始终没有令人信服的圆满答案。他补充:「其实除了鲑鱼外,有几种鳗鱼也有类似的特性,不过刚好倒过来,这些鳗鱼在淡水生活,但回到大海产卵。」

鲑鱼和鳗鱼的特性却启发了研究海洋科学的胡教授—海水的咸度究竟对鱼类有什么影响?换句话说,海鱼可以用淡水来饲养吗?胡教授解释,海水平均大约有百分之三点五是盐,淡水的盐比例则接近零。而脊椎动物的体液内,盐所占的比例大约是百分之一,即是海水盐度的三分之一左右。当海水盐度上升,超出平均比例时,海鱼便会启动一个机制,一边把渗入体内的多余盐分排走,一边补充失去的水分。「海水盐分过高时,海鱼也会脱水的,」胡教授说。「我们用盐腌制柑橘时,柑橘的水分不断渗出来,就是同一道理。所以鱼在太咸的海水里,就像人在沙漠生活,要不断补充水分。」

反过来说,海鱼在太淡的水里,盐分会不断流失,这时调节机制便启动,一边要补充失去的盐分,一边排走多余的水分。启动这个机制的开关是一些化学物质,鱼体感应到水中盐度的变化后便会引发鱼鳃、肾脏和其他渗透调节器官作出调节。这些化学物质等于人类的荷尔蒙,是鱼类适应海水或者淡水的关键。一般来说,鱼类要用上身体三分之一的能量来管控这个调节机制。所以理论上在半咸淡的水里,鱼类活得最好,因为毋须排走或者补充盐分,这些能量便可省下来作其他用途,最显著的是把食物转化为蛋白质的能力提升了,生长速度会较快,抗病力也增强。

据胡教授的研究,海鱼基本上都有这个双功能的机制,一项功能把多余的盐分排出体外,另一项把失去的盐分补充回来,但其中一个永远不会使用。以珊瑚鱼为例,终身在盐度甚高的海水里生活,适应淡水的功能根本毫无用处。按物种的进化理论,这项功能早应退化消失。胡教授推测,最有可能的解释是鱼类在三亿年前的泥盆纪开始分门别类变化,当时的海水比今天的淡得多,鱼类自是有这个适应淡水的功能。进化到今天,海水盐分增加,海鱼的机制已经发展了另一项功能,可以把过多的盐分排走,仍然保存了祖先适应淡水的功能。

胡应劭教授成功唤醒了海鱼这个沉睡了亿万年的适应淡水功能,令海鱼在淡水里也可以自得其乐。他作研究用的主要是俗称鱲鱼的鲷鱼,以其可以在香港大量取得,生命力亦较强。他现在已完全掌握了淡水养海鱼的技术。那么这项技术是否有很大的发展潜力和商业价值?「可没有想过这问题,商业养殖鱼是另一回事,」他说。「再说,淡水养的海鱼肉味始终是稍为淡了点,以香港人的口味来说,可能觉得不及真正海鱼那么滋味。不过我们的目的是做科学研究,以不同的方法来思考和观察,找出物种进化过程的奥秘,那是生物学家最大的乐趣。」

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