资讯处   19.11.2011

387

陈活彝教授
 
《中大通讯》第387期 > 洞明集 > 身负重任的神经细胞:先天性巨结肠症之谜

身负重任的神经细胞:先天性巨结肠症之谜

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电视上常有拿幼儿排便来做文章的广告,为求推销商品,内容也许略带夸张,但排泄问题事关身体健康,不可轻视,何况是最需要呵护照顾的小孩儿。事实上,婴儿呱呱堕地后,如二十四小时内仍未能排出胎粪,可能是个警号,情况持续一两个星期的话,更可能是患有先天性巨结肠症了。这是小儿常见的先天性毛病,因为肠道无法正常蠕动,影响排便功能,引致功能性肠梗塞,必须马上进行外科手术来治疗。据统计,每千个婴儿便有一个患有这个症状,男比女多,大概是四比一。


中大生物医学学院陈活彝教授解释,先天性巨结肠症的成因有多种,其中一个是肠道赖以传递信息的神经系统出了问题。「这个情况在胚胎时已出现,」他说,「胚胎细胞在发育期间是会移动及改变位置,那些将会发展成肠道内神经系统的细胞,若无法到达应到的位置,或者虽然到达了,但因环境不适合发展而失去功能,胚胎却继续发育的话,婴儿诞生后,肠道会因为欠缺正常运作的神经系统而不会蠕动,无法排便,形成先天性巨结肠症。」


陈活彝教授是发育生物学专家,主力研究胚胎发展,尤其是与先天性疾病的关系。他特别感兴趣的是神经系统,因仍有颇多未能破解的神秘之处。他解释说,很多神经细胞都来自中枢神经系统,所以极受这个系统的发育所影响。胚胎时期的中枢神经系统仍未发育,属原始状态,呈管状,称为神经管,随着胚胎发展,身体各部分所需的神经细胞便会离开神经管,并开始四出「归位」。要出问题的话,往往也就在这个时候。


如上文所说,其中一个问题是这些神经细胞无法到达应到的位置。陈教授打了个很有趣的比喻:「有些细胞根本连走出门口也不懂,这是基本形成的问题。有些出了门,但可能迷了路,或者路上遇到意外,结果去了不应该去的地方,例如本来是肠道的神经细胞却去了心脏,即是移动上出了岔子。」


即使神经细胞顺利抵达目的地,也要面对环境是否适合发展的问题,这固然和母体的情况有直接关系,但也会受母体所处身的大环境所影响。举例说,母体身处的环境若污染不堪,细胞的发展难免桎梏重重,也有可能受到刺激而突变,畸形发展。总而言之,胚胎的神经细胞若出问题,最坏的情况是胎死腹中,而就算胚胎发育了,诞下的婴儿也可能会有相应的先天性毛病。


胚胎存于母体内,要取出来进行离体研究一点也不容易。陈教授一直以小鼠做实验,他成功利用一套技术,把小鼠胚胎取出来作体外培育两、三天。小鼠的孕期是十九天,其中五、六天是器官形成期,其余是生长和强化功能期,关键就在这五、六天,体外培育的时间刚好足够进行实验研究。


科学研究是漫长的过程,需要极大的耐性。陈教授表示,现时虽然已迈出了一步,确定了肠道缺少所需的神经细胞,或者神经细胞无法正常运作,会造成肠道问题,但并不是说肠道有问题便一定归咎神经细胞。他说,下一步是找出两者的关系,最终目的是研究出治疗的方法,例如移殖正常细胞,以弥补先天不足。他说:「发育生物学属于基本生物医学研究,与医学的目标一致,都是找出治疗疾病的方法,」陈教授说。「不同之处是医生处理的是生命中的各种现象,发育生物学研究者着眼的则是生命的开端。」


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