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中大学者发现新DNA

(左起)朱嘉濠教授、许浩霖教授、弥敦肯尼博士

生命科学学院许浩霖教授及其研究小组最近成功利用一种被视为没有实际功能的「垃圾」DNA,揭示不同动物之间的关系。研究成果最近发表在著名生物学期刊《英国皇家学会学报》。

人体细胞内通常含有二十三对染色体,当中只有极少数DNA(约1–3%),也就是我们所谓的「基因」,可组成蛋白质,决定细胞的结构。科学家通常会用蛋白质或其基因,来揭示生物体之间的关系,其余的DNA都一直被视为没有功能的「垃圾」DNA。近年科学界正在改变这种观念,并发现大多数DNA会转译成非蛋白质编码RNA。非蛋白质编码RNA主要负责调控基因的表达,其中一种命名为小分子RNA。许浩霖教授是研究小分子RNA的专家之一,他与团队发现围绕小分子RNA的DNA,原来并不是「垃圾」。

许教授的研究小组利用这种新发现的DNA,成功揭示不同动物的关系。他们首先比较人类及黑猩猩、大猩猩、婆罗洲猩猩、普通猕猴的该种DNA,并成功推算人类与其近亲品种的演化历史:人类的最近亲为黑猩猩,其次顺序是大猩猩、婆罗洲猩猩和普通猕猴。他们还利用新方法成功了解其他物种之间的关系,如昆虫(甲虫及世界各洲果蝇)及线虫等。

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