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无人机的天空

今年1月20日,一架无人机掉落在墨西哥边境城市蒂华纳一间超级市场的停车场,机上携带了超过六磅冰毒,显然是飞往美国途中坠毁。

爱玩无人机的人愈来愈多,连毒贩都研究怎样利用这种廉价飞行器,各行各业的企业家自然也看到它几乎无限的用途。

有人把无人机的起源追溯至十九世纪中叶用于丢炸弹的无人热气球,但它的真正始祖,应是1930年代英国海军开发的一款靶机,这种称为「蜂后」的靶机以无线电遥控,可以回收再用。到了今天,原来军用的无人机已在民间大量使用。今年3月5日英国上议院欧盟委员会发表报告,估计到了2050年欧洲会有多达十五万个与无人机有关的职位。该委员会主席奥卡汉女男爵说:「民用无人机使用量的增长惊人,它们以出乎所有人意料之外的速度飞上天空。」

你应该在电影、电视和新闻节目,甚至本校的宣传影片看过无人机拍摄的影像。DHL、UPS和淘宝等公司都在试验用无人机送包裹。亚马逊创办人兼行政总裁贝佐斯谈到该公司的无人机送货服务时说:「我知道这看起来像是科幻小说,但它却是真实的。」

无人机的用途远不止于送货。在学术界,研究人员利用无人机监察野火或臭氧浓度、漏油和火山灰,而应用最多的是研究极地冰山融化。它们也成为惯用小铲子的考古学家的工具。秘鲁利用无人机监察考古地点和绘制地图,防止这些地点被城市发展破坏。

无人机还是保护野生动物的利器。海洋守护者协会用它们监察领航鲸,如果它们游得太过接近法罗群岛,就派小船驱赶,以免被岛上渔民捕猎。

美国农民用它们来监测虫害和灌溉情况、评估收成,以及寻找走失的牛。有些农民会自己买无人机来用,但不少人会聘请专门的公司,因为操作无人机有点复杂。

有鉴于此,许多美国大学已经或正在构思设立无人机课程。阿拉斯加大学费尔班克斯分校在2014年在工程系开办了无人机飞行科技课程。甚至有专办无人机课程的大学,2012年在凤凰城成立的无人载具大学,提供了证书、硕士和博士课程。

或许未来有一天你看见一个中大学生,问他主修什么时,他会答你:「无人机。」

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