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变戏法似的3D打印技术

去年12月,国际太空站上的太空人兼指挥官巴里威尔摩需要一把套筒扳手,碰巧站上没有这工具。不打紧,他就用站内的3D打印机打印一把,无须等待下次运补作业从地球运来,才有扳手可用。

除了这件种寻常工具,航天工业也利用3D打印技术制造大型物件。最近美国太空总署的工程师就以3D打印出首件全尺寸的铜制引擎零件,那是能抵御极度高温和低温的燃烧室内壁衬套。

制造业的生产方式也因3D打印技术而改变。汽车业比大多数其他工业更早应用这种技术,福特和宝马早在1980年代末已采用,那时候它还称为「增材制造」。

汽车业在过去二十年探索了这种技术的各种用途──由制造原型车至直接生产零件。宝马以3D打印技术生产小型金属水泵轮,装在赛车上。这种技术最适合用于小批量生产高精密零件。

世上首台商业应用的3D打印机是在1986年发明,CNN最近访问了发明者查理斯赫尔,他说最令他讶异的是3D打印技术的某些医学应用。

3D打印技术确实大大革新了医疗手段。现在外科医生可以用电脑断层扫描资料打印出病人的心脏、肾脏和肝脏模型,用来指导如何做手术。这些模型令医生看得见实物大小器官的真实形态,有助在手术前准确规划。

他们也利用3D打印,为器官受损的病人量身订做植入物。芝加哥大学的研究人员为治疗气道有缺陷的婴儿,根据每名婴儿的情况,以可由人体吸收的物料,用3D打印机印出订做的夹板。

3D打印也非常适合制造廉宜义肢。名为e-NABLE的志愿团体就专门免费提供3D打印的义肢,造福缺少手指或手掌的儿童和成人。

有些3D打印机用特殊墨水混合生物材料和活细胞,打印出活组织和小型的人体器官。这些活组织暂时是用于研究和临床前筛查,例如药物试验。长远发展是可望利用人体细胞制造出替代器官,供细胞主人所用。

3D打印行业的权威刊物《沃勒斯报告》在2014年预测,3D打印业全球营收将从2013年的三十亿七千万美元,到2018年增至一百二十八亿美元,2020年前会超过二百一十亿美元。

碍于价钱,3D打印机暂时仍未普及至成为一般家庭的用品。但如果想试试自制3D产品,也无须是太空人。中文大学图书馆的进学园就有3D打印服务,供你随时使用。

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我喜欢道教是因为它是性命双修的宗教,同时关注身和心这两个人生的重要层面。这是它与其他宗教不同之处,其他宗教有些关心身体,另一些则专注心灵。道教是非常古老的传统,经典卷帙浩繁。 景秀

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